KOA Resort Offers Great Camping Experience in Quebec

great camping experience in Quebec
Martin Bruneau and wife Annick Lepage, who own the campground along with Martin’s father, Thomas Gagnon.

Thomas Gagnon, owner of Bas St-Laurent KOA Resort in Quebec, always dreamed of creating the best camping experience in Quebec; but that dream almost didn’t happen.

Gagnon sold his computer software business in 2007 and immediately began searching for a new venture. He’d loved traveling throughout North America in his motor coach over the years, staying in numerous Kampgrounds of America parks along the way. He’d also been a seasonal camper at a small park on the shore of Lac Saint-Mathieu, just northeast of Quebec City. He thought owning his own park would be the perfect next step.

In 2008, he bought the little park and went to work. But two years later, he was ready to throw in the towel.

“In 2010, he thought about selling the park and getting his money back out of it,” said Annick Lepage, who now is a part owner in the Bas St-Laurent KOA Resort with Gagnon and her husband (and Gagnon’s son) Martin Bruneau. Gagnon convinced his son to join him at the campground in 2010. Martin first went back to school, taking courses in finance and administration and also got his contractor’s license. Adding Martin and Annick to the campground operation has been a big part of the campground’s success, Gagnon said. The other was becoming a KOA franchisee.

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“We are in the middle of nowhere,” Gagnon said. “It was important to be a KOA campground in order to be so much better known. KOA also brought many best practices for Martin and Annick to learn, and it allowed us to constantly improve. KOA equals great camping, and that is what I wanted our campground to be known for, too.”

Annick says her decision to join her husband and father-in-law in running the KOA was driven by her desire for a better family life.

“I was teaching at the University and I was spending a lot of my time in Europe while Martin was working 14 hours a day at the campground,” she said. “Leaving my career as a teacher wasn’t an easy thing to do, but it came down to being either our family or our jobs.”

Working with KOA camping professionals at KOA’s Home Office in Billings, Montana, Martin and Annick have now expanded the park from the original 30 sites to now include 262 campsites, 13 Cabins and Deluxe Cabins and a large, three-story group facility. The park now has 27 employees.

“Being part of the KOA system just means everything,” Annick said. “Our guests know that they are going to be served in the same great manner they are used to receiving at KOAs. We love treating our guests like members of our family.”

Kampgrounds of America’s marketing efforts helped the campground weather the pandemic in 2020, when the closure of the U.S./Canadian border shut off camper traffic from the south and kept Quebec campers close to home.

“We had many campers from Quebec who would regularly go to KOAs in the United States,” she said. “They decided to come to our place instead, because it was also a KOA, and give us a try.” Business between June 1 and the end of September was up 25% in 2020.

Martin, Annick and Thomas have more big plans in the works, including the addition of Deluxe Cabin “villages” along the lake, and a group fire pit experience that’s being designed by local design school students this spring. All designed to continue to provide a great camping experience in Quebec.

“It was important to Thomas that we were the very first KOA Resort in Canada,” Annick said. “Now, we take great pride in being one of the best camping experiences anywhere.”

Thomas Gagnon said he hopes other campground owners in Quebec follow his lead and join the KOA system. “There is definitely great opportunity for more KOAs in Quebec,” he said.

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Un petit parc devient un grand acteur du camping KOA de qualité au Québec

Le rêve de Thomas Gagnon de créer la meilleure expérience de camping au Québec a failli ne pas se réaliser.

Les propriétaires Thomas Gagnon, à gauche et son fils Martin Bruneau.

Gagnon a vendu son entreprise de logiciels informatiques en 2007 et s’est immédiatement mis à la recherche d’une nouvelle entreprise. Au fil des ans, il a grandement apprécié voyager à travers l’Amérique du Nord dans son véhicule récréatif, séjournant dans de nombreux parcs Kampgrounds of America en cours de route. Il avait également été campeur saisonnier dans un petit parc sur la rive du lac Saint-Mathieu, juste au nord-est de la ville de Québec. Il a pensé que posséder son propre parc serait la prochaine étape parfaite.

En 2008, il a acheté le petit parc et s’est mis au travail. Mais deux ans plus tard, il était prêt à jeter l’éponge.

« En 2010, il a pensé à vendre le parc et à récupérer son argent », a déclaré Annick Lepage, maintenant copropriétaire du centre de villégiature KOA du Bas-Saint-Laurent avec M. Gagnon et son mari (et le fils de M. Gagnon) Martin Bruneau. M. Gagnon a convaincu son fils de se joindre à lui au camping en 2010. Martin est d’abord retourné à l’école, suivant des cours de finance et d’administration et a également obtenu sa licence d’entrepreneur en construction. L’ajout de Martin et Annick à l’exploitation du terrain de camping a été une grande partie du succès du terrain de camping, a déclaré M. Gagnon. L’autre était de devenir un franchisé de KOA.

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« Nous sommes au milieu de nulle part », a déclaré M. Gagnon. « Il était important d’être un camping KOA pour mieux se faire connaître. KOA a également apporté de nombreuses pratiques importantes que Martin et Annick ont pu intégrer, ce qui nous a permis de nous améliorer constamment. KOA est synonyme de camping de qualité, et c’est ce pour quoi je voulais que notre camping soit aussi reconnu. »

Annick explique que sa décision de rejoindre son mari et son beau-père à la tête du KOA a été motivée par son désir d’une meilleure vie de famille.

« J’enseignais à l’université et je passais beaucoup de temps en Europe tandis que Martin travaillait 14 heures par jour au camping », dit-elle. « Quitter ma carrière d’enseignante n’a pas été chose facile, mais cela s’est résumé à choisir entre notre famille et notre travail. »

En collaboration avec les professionnels du camping KOA au siège de KOA à Billings, dans le Montana, Martin et Annick ont agrandi le parc, qui est passé de 30 emplacements à l’origine à 262 emplacements de camping, 13 cabines et cabines de luxe et un grand bâtiment de trois étages pour les groupes. Le parc compte désormais 27 employés.

« Faire partie du système KOA signifie tout simplement tout », a déclaré Annick. « Nos clients savent qu’ils vont recevoir le même service formidable qu’ils ont l’habitude de recevoir dans les campings KOA. Nous adorons traiter nos clients comme des membres de notre famille. »

Les efforts de marketing de Kampgrounds of America ont aidé le camping à surmonter la pandémie en 2020, lorsque la fermeture de la frontière Américano-Canadienne a interrompu le trafic de campeurs en provenance du sud et a maintenu les campeurs québécois près de chez eux.

« Nous avions de nombreux campeurs québécois qui se rendaient régulièrement dans des KOA aux États-Unis », a-t-elle déclaré. « Ils ont fait le choix de venir chez nous à la place, car nous étions aussi un KOA, et de nous donner une chance. » L’activité entre le 1er juin et la fin septembre a augmenté de 25 % en 2020.

Martin, Annick et Thomas ont d’autres grands projets en cours, notamment l’ajout de « villages » de cabines de luxe le long du lac et une expérience de feu de camp en groupe conçue par les étudiants de l’école de design locale ce printemps.

« Il était important pour Thomas que nous soyons le centre de villégiature KOA de premier choix au Canada », a déclaré Annick. « Maintenant, nous sommes très fiers de fournir l’une des meilleures expériences de camping qui soient. »

Thomas Gagnon a déclaré qu’il espère que d’autres propriétaires de terrains de camping au Québec suivront son exemple et rejoindront le système KOA. « Il y a définitivement de grandes opportunités pour plus de KOA au Québec », a-t-il déclaré.

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